¿Qué es un tensioactivo?

Los tensioactivos son sustancias químicas cuya función principal es disminuir la tensión superficial del punto de contacto entre dos fases.  Es decir, al rebajar la tensión superficial entre dos fases como el agua y el aceite se puede conseguir que permanezcan mezcladas.

Este tipo de sustancias son útiles en la fabricación de productos domésticos debido a su capacidad emulsionante.

En función de su capacidad de dispersión en agua o estabilización de micelas o coloides, se pueden emplear como emulsionantes, humectantes, espumantes, detergentes o solubilizantes, de modo que son sustancias útiles para una gran variedad de aplicaciones.

¿Para qué se utilizan los tensioactivos?

Los tensoactivos se utilizan regularmente para productos de lavado, como en detergentes para lavar la ropa,líquidos lavavajillas, productos para eliminar el polvo de superficies, gel de ducha y champús.

Las propiedades de los tensoactivos se obtienen a través de su estructura molecular. Se componen de una parte hidrófoba o hidrófuga y un resto hidrófilo, o soluble en agua.

Estructura de un tensioactivo

El carácter tensioactivo de estos productos, es debido a la capacidad de orientarse de sus moléculas cuando se encuentran en una interfase. La parte polar dirigida hacia la fase más polar, y la apolar hacia la fase más apolar.

Orientación en una interfase

Clasificación de los tensioactivos

Según su estructura molecular de la cabeza los tensioactivos pueden ser:

  • Tensoactivos aniónicos

Ofrecen un excelente rendimiento a la hora de arrancar la suciedad de superficies. Son los que más se producen a escala industrial en cuanto a volumen y los más utilizados a nivel doméstico.

  • Tensoactivos catiónicos

No son especialmente efectivos en la eliminación de suciedad, pero ofrecen excelentes propiedades suavizantes en el lavado de ropa. También tienen propiedades bactericidas.

  • Tensoactivos no iónicos

Se trata de la familia de tensoactivos más versátil, ofreciendo excelentes propiedades emulsificantes para todo tipo de productos.

  • Tensoactivos anfóteros

Utilizados en champús y cremas para usar sobre la piel.

Además, la cadena hidrofóbica puede tener más variaciones estructurales que le confieren diferentes propiedades, generalmente serán hidrocarburos de cadena larga.

Clasificación

¿Cómo elegir un tensioactivo?

Debido a la gran variedad de posibilidades de los tensioactivos disponibles la selección del más adecuado para una aplicación puede suponer un reto.

Esta elección no viene solo determinada por la habilidad del tensioactivo para realizar una determinada función sino también por el coste energético o económico, las regulaciones legales o por el impacto medioambiental que puede causar su utilización.

El futuro de los tensioactivos

Es probable que los principales tensioactivos seguirán dominando el mercado durante los próximos años, pero siempre se buscarán productos nuevos y mejorados. Algunas aplicaciones de especial interés pueden incluir:

  • Tensioactivos multifuncionales (por ejemplo, detergente y suavizante de telas)
  • Estructuras químicas más ecológicamente “aceptables”.
  • Tensioactivos basados ​​en materias primas renovables.
  • Surfactantes con mejor estabilidad química y térmica.
  • Tensioactivos naturales y altamente biocompatibles.

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